David Neirings & Keith Haring
© David Neirings
Art & Design

Keith Haring était ami avec Madonna et Andy Warhol, et avec ce Gantois

« C'est drôle que mes deux plus grands fans vivent en Belgique », écrivait Keith Haring dans son journal. David Neirings était l'un de ces deux-là. Adolescent, il a vécu l'icône de très près.
Écrit par Pieter D'Hooghe
Temps de lecture estimé : 7 minutesPublié le
La prémisse de cette histoire en est une que l’on n’entend pas tous les jours : un petit garçon envoie une lettre à son idole, reçoit une réponse, puis voyage pendant sa puberté dans les villes du monde aux côtés de l’un des plus grands artistes américains de sa génération. Jusqu'à ce que le sort mette fin à l'amitié en 1990, beaucoup trop tôt. C'est ce qui est arrivé à David Neirings - maintenant âgé de 47 ans et basé à Gand. Intrigué par le travail de Keith Haring dans les années 1980, il a décidé de le contacter.
« Ma tante avait une galerie et une maison stylisée et très artistique », commence-t-il son histoire. « Tout était comme il le fallait dans cette maison, rien que du design, et à la place d'un journal, Interview Magazine était sur la table basse. Adolescent, je m'intéressais déjà à l'art, mais la musique était la seule chose dans laquelle je pouvais vraiment me perdre. Par exemple, à l'âge de douze ans, j'ai découvert Grandmaster Flash. Ensuite, ma tante m'a présenté la scène graffiti de New York, pour montrer que la musique et l'art pouvaient s'influencer mutuellement. »
« Je suis vite tombé sur la couverture réalisée par Andy Warhol pour Velvet Underground. À l'âge de 13 ans, je me suis rendu au Musée des beaux-arts pour voir ses Marilyn. J'étais complètement bouleversé par la puissance, les couleurs, les contrastes. Le travail de Warhol semblait être le reflet de mes propres troubles. Et pendant que mes camarades de classe collectionnaient des affiches de joueurs de football, j'en avais de Warhol et de Liechtenstein. Et c’est ainsi que je me suis immergé de plus en plus profondément dans l'univers pop. »
David Neirings & Keith Haring in Parijs
David Neirings & Keith Haring in Parijs
Sa tante a nourri l'adoration de David avec toutes sortes de catalogues et, en 1986, elle lui a mis une brochure entre les mains du Stedelijk Museum d'Amsterdam. À cette époque, il y avait une exposition de Keith Haring. Elle y a envoyé son neveu sous la garde de Wim Delvoye, alors âgé de 21 ans.
David est immédiatement tombé sous le charme de l’œuvre de l'américain. « Pour moi, son langage visuel ressemblait à une sorte de langage primitif universel. Tout le monde comprend cette langue. Ce sont des hiéroglyphes modernes avec beaucoup de dynamique et de musicalité. Si simple, mais aussi si vivant. J’avais vraiment ces œuvres dans ma peau et je devais faire quelque chose pour canaliser ma fascination. J'ai trouvé l'adresse de Haring dans l'un des Interview Magazines de ma tante et j'ai décidé - naïvement comme je l'étais - de lui envoyer une lettre. »
La lettre était écrite dans un anglais approximatif – David a oublié ce qu’elle contenait au juste – et l’enveloppe contenait également quelques variations des dessins de Haring dessinées par David. « Je ne m'attendais pas à recevoir une réponse, mais un peu plus tard, ma mère m'appelle au pensionnat. ‘Une enveloppe épaisse est arrivée avec des dessins de Keith Haring dessus. Puis-je l'ouvrir ?’ Elle contenait une Swatch, des t-shirts, des badges et une invitation à le rencontrer à Paris. Évidemment, j'y suis allé ! » C'était le début d'une amitié pleine de lettres, de rencontres et d'une conversation téléphonique transatlantique occasionnelle.
Een foto van Keith Haring door David Neirings
Een foto van Keith Haring door David Neirings
« Chaque fois que Keith était en Europe, il me le faisait toujours savoir à l'avance et je suis allé le voir. Quand je suis arrivé à Düsseldorf ou à Paris dans les galeries chics où il exposait, il m'a présenté à tout le monde et obligé tout le monde à me donner tout ce que je voulais. Keith a vraiment tout réglé pour moi : des hôtels aux restaurants. Il était très attentionné. »
David se souvient de Keith Haring comme une personne discrète. Il parlait à travers ses mains, son œuvre. S’il y avait un sujet dont il parlait aisément, c'était bien la musique. La préférence du Gantois pour le disco a commencé par exemple avec Haring. « Il avait toujours un gettoblaster et un sac de cassettes », sourit David. « C'étaient souvent des compils du légendaire DJ du Paradise Garage, Larry Levan, mais il y avait aussi du Run DMC, Beastie Boys et Eric B. & Rakim. Une fois, je suis monté avec lui dans sa Mercedes enjolivée : vitres ouvertes et Queen Latifah pour tout le quartier ! »
L’une des choses les plus agréables à propos de Keith : que vous soyez multimillionnaire ou enfant des rues, si vous lui demandiez un dessin, il vous en donnait un
David Neirings
Mais en plus, Haring était quelqu'un qui était constamment occupé par son art. « J'ai partagé de nombreux moments de silence avec lui », déclare David. « Mais chaque fois qu’il arrivait quelque part, il était accueilli comme une véritable rock-star : les photographes et les fans se ruaient sur lui ! Keith est toujours resté très humble face à tout ça, et il distribuait des dessins à – eh bien – plus ou moins tout le monde. C’était l’une des choses les plus agréables chez lui : que vous soyez multimillionnaire ou enfant des rues, si vous lui demandiez un dessin, il vous en donnait un. Il s'était spécialisé dans la réalisation de "dessins automatiques". Ces dessins sortaient de nulle part en un rien de temps et chaque dessin était différent. En fait, cette façon de dessiner ne différait pas beaucoup de celle de ses grandes œuvres, car Keith n'a jamais fait de croquis. Un mur de dix-huit par dix-huit mètres ? Il commençait dans les coins et terminait parfaitement au milieu. »
Haring aimait aussi venir en Belgique. Il a exposé à plusieurs reprises à Anvers, a ouvert une fois un Pop Shop à Bruxelles – le nom qu’il donnait à ses propres magasins - et aimait passer ses étés à Knokke. Là, David est allé lui rendre visite sur le domaine de Roger Nellens, le patron du casino qui a amené d’importants artistes en Belgique dans les années 1980.
Uitnodiging voor de opening van de Pop Shop in Brussel
Uitnodiging voor de opening van de Pop Shop in Brussel
En mai 1989, l’Américain envoya une lettre de Pise à David. Il travaillait sur une grande fresque - Tuttomondo - et devait y organiser une grande fête d'anniversaire à la mi-juin. « Grace Jones et Madonna seraient présentes », se souvient David. « Je voulais absolument y aller, mais bien sûr, j'avais mes examens. Mais quand j'en ai parlé à ma mère, elle m'a donné de l'argent et m'a mis dans le train. Grace Jones était finalement coincée au Grand Prix de Monaco et Madonna était introuvable. Mais il y avait encore suffisamment de personnes connues pour que je me sente subjugué. »
À la mort de Warhol la même année, David envoya une lettre émouvante à Haring. L'artiste a utilisé cette lettre comme base d'une œuvre à la mémoire de Warhol. De plus, les variations que David a continué à tirer des figures de Haring n'ont pas été ignorées. « Une fois, j'ai dessiné un bébé rampant avec plusieurs jambes, comme un mille-pattes. Peu après, Haring publia une Swatch avec cette figurine sur le cadran. Je l'ai donc bel et bien inspiré. »
David Neirings voor 'zijn' werk van Keith Haring
David Neirings voor 'zijn' werk van Keith Haring
Inversement, cela se produisait naturellement aussi, car Neirings étudierait finalement l’art. « Keith m'a encouragé à continuer à créer des choses. S'il avait vécu plus longtemps et m'avait vu occupé pendant mes études, il aurait certainement détecté le même rythme dans notre travail. »
Mais comme le reste du monde, David a dû faire ses adieux à son mentor au début des années 90. « Il a toujours nié qu’il avait le sida, mais je le savais. La dernière fois que je l'ai vu - à New York - nous nous sommes serrés très fort dans les bras et j'étais sûr de ne plus le revoir. Sa mort était dure, oui. Je suis allé à ses funérailles et cela ressemblait à une sorte de spectacle des MTV Awards. Il y a été célébré, et il y avait beaucoup d'amis célèbres dans le public. Irréel. L’homme qui avait réussi à introduire le street art dans les galeries n’était plus. Heureusement, il a laissé une œuvre impressionnante et sert aujourd'hui encore d'inspiration à d'autres artistes. Comme Banksy et Shepard Fairey. Et pour moi, en tant qu'ami. »
Le 5 décembre, nous organisons l'inauguration de l'exposition Keith Haring à Bozar, Bruxelles. L'exposition dure du 6 décembre 2019 au 19 avril 2020 à BOZAR !