Max Verstappen - Toro Rosso
© Getty Images / Red Bull Content Pool
F1

Terugblik: 10 jaar sinds de ontdekkingsrace van Max Verstappen

Het is 28 juni, 2014. Een regenachtige dag in Neurenberg. Max Verstappen zit achter het stuur van zijn Formule 3-wagen en staat op het punt zijn leven te veranderen.
Geschreven door Harry Verolme
6 minuten lezenGepubliceerd op
Max Verstappen rijdt in 2014 voor het eerst in eenzitters. Hij begint in het Europees Formule 3-kampioenschap, nadat hij eerder dat jaar in de Verenigde Staten overwinterde in de Florida Winter Series. Voor velen is dat een ambitieuze stap, maar de Verstappens weten wel beter. Max was in tests sneller dan ervaren coureurs en barst van zelfvertrouwen en talent. Frits van Amersfoort ontvangt hem met open armen in zijn team, zoals hij vader Jos in 1992 ook een stoeltje gaf. Met grootse plannen beginnen ze aan het F3-seizoen, maar niemand kan voorspellen in wat voor een wildwaterbaan ze terecht zullen komen.
Max Verstappen in de Formule 3

Max Verstappen in de Formule 3

© Dutch Photo Agency / Red Bull Content Pool

Een geplaagde seizoensstart

De overstap van karts naar eenzitters verloopt niet geheel vlekkeloos voor Verstappen. In de eerste race op Silverstone begint Max weliswaar vanaf de vierde startplaats, maar hij duikt iets te enthousiast The Loop in en loopt daarbij schade op aan zijn Volkswagen-aangedreven Dallara. De rookie brengt de twijfelaars direct daarna in verlegenheid door in de volgende twee treffen aan de haal te gaan met een vijfde en tweede plaats. Een bewijs van zijn veerkracht.
Verstappen heeft in Hockenheim de perfecte gelegenheid om voort te bouwen op het momentum, maar in de eerste race gaat het meteen weer mis. Bij het aanremmen voor de Spitzkehre gaat de VAR-coureur de fout in en ramt hij de Prema-machine van Nicholas Latifi, waarna beide rijders de strijd moeten opgeven. “Ik remde te laat en mijn wielen blokkeerden”, vertelt Verstappen. “Dat was een belangrijk leermoment. Je moet geduld hebben in F3. Als je in de karts een beetje botst met elkaar, kun je gewoon doorrijden. Hier raak je meteen je voorvleugel kwijt.”
Max Verstappen in Hockenheim

Max Verstappen in Hockenheim

© Dutch Photo Agency / Red Bull Content Pool

De schade aan de bolide van Verstappen is zodanig dat hij niet mee kan doen aan de tweede race. Maar net zoals in Silverstone, slaat de Nederlander terug met een verbluffende prestatie. In race drie kan niemand hem bijhouden en racet hij met angstaanjagende rust en kalmte naar zijn eerste eenzitteroverwinning.

Ongeslagen in Spa

In Pau schiet Verstappen uit de startblokken door direct een podium te pakken. In de tweede race lijkt hij dit kunstje opnieuw te gaan herhalen, maar na een zeldzame fout in de regen ontmoet hij de bandenstapel. Het weekend eindigt in mineur nadat de bliksemstart van Max in race drie teniet wordt gedaan door een roekeloze actie van Esteban Ocon. In Hongarije gaat het niet veel beter: Verstappen noteert zijn derde uitvalbeurt op rij en eindigt in de volgende race zestiende, maar hij heeft een kleine goedmaker door het weekend af te sluiten als vierde.
Max Verstappen - Red Bull Junior team

Max Verstappen - Red Bull Junior team

© Dutch Photo Agency / Red Bull Content Pool

Als het circus naar België afreist, is de multinationale Max als een vis in het water. Op het legendarische Spa-Francorchamps maakt Verstappen een statement van jewelste door het weekend – en zijn grote rivaal Ocon – totaal te domineren. In de openingsrace staan de concurrenten zij aan zij op de eerste startrij en aan het einde van een hectische sprint op de Kemmel Straight is het de lokale held die fier aan de leiding gaat. De rest van het weekend zien ze hem niet meer. Verstappen wint alle drie races en voltooit daarmee een indrukwekkende hattrick. Niemand kan meer om zijn talent heen.

De mokerslag op de Norisring

De Formule 1-wereld hield Verstappen al in de gaten, maar na zijn optreden op Spa-Francorchamps zitten de topteams aan het beeldscherm gekluisterd. Nu alle ogen op hem gericht zijn, is het zaak dat Max blijft presteren. Op het menu staat de Norisring: een venijnig, 2,3 kilometer lang stratencircuit in Neurenberg bestaande uit acht bochten, waaronder een blinde chicane en twee geniepige hairpins. Het zijn in deze remzones waar het kaf zich van het koren kan scheiden. Alsof dat nog niet uitdagend genoeg is, valt de regen dat weekend met bakken uit de hemel.
Helmut Marko, adviseur van Red Bull en het hoofd van diens Junior Team, herinnert zich het weekend nog goed. “Dan was het weer nat, dan was het weer droog. Maar Max reed alsof de anderen stilstonden. Waar anderen nog remden, daar schakelde hij al op.” Ook voormalig Toro Rosso-teambaas Franz Tost was zeer onder de indruk. “Max was één, soms twee seconden sneller dan de rest. Hij vloog in de regen. Het was ongelooflijk. En dat op zo’n korte baan: een rondje Norisring duurt minder dan een minuut. Het deed me denken aan een race van Michael Schumacher in de Formula Ford in vergelijkbare omstandigheden. Je kon meteen zien dat Max een uitzonderlijke coureur was, met een geweldig gevoel voor de auto.”
Max Verstappen & Helmut Marko

Max Verstappen & Helmut Marko

© Getty Images / Red Bull Content Pool

Verstappen was op de Norisring een klasse apart en won iedere race, voor een totaal van zes op rij. Terwijl is bezig was een term te bedenken voor deze onwerkelijke prestatie – die nog altijd niet is geëvenaard – begint achter de schermen het balletje te rollen…

De jacht naar Verstappens handtekening

Na zijn oppermachtige vertoon op Spa-Francorchamps en de Norisring zijn F1-teams niet alleen overtuigd dat ze Verstappen onder contract moeten zetten, ze willen hem zo snel mogelijk naar de Formule 1 halen. “Ik wilde Max in de auto hebben, niet als reservecoureur, nee, fulltime”, zei Tost later. De Toro Rosso-teambaas en Marko waren niet de enigen die Verstappen wilden binnenhalen. Ook Niki Lauda en Toto Wolff van het kamp Mercedes hebben grote interesse in het schitterende talent. Maar Red Bull heeft een troef achter de hand waar Mercedes niet tegenop kan: een Formule 1-team voor junioren.
Max Verstappen voor Toro Rosso in Brazilië

Max Verstappen voor Toro Rosso

© Getty Images / Red Bull Content Pool

De dag na het Norisring-weekend gaat de telefoon van Jos Verstappen. Het is Marko. “Jos, vergeet alles waar we tot nu toe over hebben gepraat. We gaan meteen naar de Formule 1”, zei de Oostenrijker. Tijdens het raceweekend in Spielberg, op de Red Bull Ring, doet Marko de Verstappens een concreet voorstel. Max krijgt niet veel tijd om een beslissing te maken, maar dat heeft hij ook niet nodig. Zijn droom, die gaat eindelijk uitkomen. Op 12 augustus, 2014, wordt bekendgemaakt dat Verstappen onderdeel is van het Red Bull Junior Team; zes dagen later dat hij in 2015 als Formule 1-coureur voor Scuderia Toro Rosso zal rijden. De zestienjarige zou datzelfde jaar nog achter het stuur van een F1-auto kruipen tijdens de eerste vrije trainingen in Japan, de Verenigde Staten en Brazilië.

Een moeiteloze overstap

Er is in de media behoorlijk wat ophef over de aankondiging, maar Verstappen en Red Bull houden vast aan de koers. Binnen het team is er geen twijfel dat de Nederlander de juiste man is om Red Bull naar grote successen te leiden, zoals Sebastian Vettel dat eerder had gedaan. “De snelheid was voor Max geen probleem”, zei Tost. “Hij was er direct aan gewend. Een coureur van zijn kaliber kan moeiteloos in een snellere auto stappen. Binnen 15 ronden had hij alles onder controle.” Inmiddels weten we dat daar geen woord van was gelogen.